El plástico que se degrada más rápido podría prometer mares más limpios en un futuro

Para abordar la contaminación plástica que afecta a los mares y vías fluviales del mundo, los químicos de la Universidad de Cornell han desarrollado un nuevo polímero que puede degradarse por la radiación ultravioleta, según una investigación publicada en el Journal of the American Chemical Society .

“Hemos creado un nuevo plástico que tiene las propiedades mecánicas requeridas por los artes de pesca comerciales. Si finalmente se pierde en el medio ambiente acuático, este material puede degradarse en una escala de tiempo realista”, dijo el investigador principal Bryce Lipinski, un candidato a doctorado en el laboratorio de Geoff Coates, profesor de química y biología química en la Universidad de Cornell. “Este material podría reducir la acumulación persistente de plástico en el medio ambiente”.

La pesca comercial contribuye a aproximadamente la mitad de todos los desechos plásticos flotantes que terminan en los océanos, dijo Lipinski. Las redes y cuerdas de pesca están hechas principalmente de tres tipos de polímeros: polipropileno isotáctico, polietileno de alta densidad y nylon-6,6, ninguno de los cuales se degrada fácilmente.

“Si bien la investigación de plásticos degradables ha recibido mucha atención en los últimos años”, dijo, “obtener un material con la resistencia mecánica comparable al plástico comercial sigue siendo un desafío difícil”.

Coates y su equipo de investigación han pasado los últimos 15 años desarrollando este plástico llamado óxido de polipropileno isotáctico o iPPO. Si bien su descubrimiento original fue en 1949, la resistencia mecánica y la fotodegradación de este material eran desconocidas antes de este trabajo reciente. La alta isotacticidad (regularidad del encadenamiento) y la longitud de la cadena de polímero de su material lo distingue de su predecesor histórico y proporciona su resistencia mecánica.

Lipinski señaló que si bien iPPO es estable en el uso normal, eventualmente se descompone cuando se expone a la luz UV. El cambio en la composición del plástico es evidente en el laboratorio, pero “visualmente, puede parecer que no ha cambiado mucho durante el proceso”, dijo.

La tasa de degradación depende de la intensidad de la luz, pero en condiciones de laboratorio, dijo, las longitudes de la cadena de polímero se degradaron a un cuarto de su longitud original después de 30 días de exposición.

Finalmente, Lipinski y otros científicos quieren no dejar rastros del polímero en el medio ambiente. Señala que existe un precedente literario para la biodegradación de pequeñas cadenas de iPPO que podría hacer que desaparezca, pero los esfuerzos continuos apuntan a probar esto.

Esta investigación fue apoyada por el Centro de Polímeros Sostenibles de la Fundación Nacional de Ciencias, la Instalación de RMN apoyada por NSF en Cornell y el Centro de Investigación de Materiales de Cornell.

 

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